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 과학사 오솔길 <20> 주기율표 만든 멘델레예프

2007-03-23 11:47:27, Hit : 2176
작성자 : 관리자
출신지 차별 탓 늦깎이 대학생
연상녀·조카 친구와 두번 결혼

 
드미트리 이바노비치 멘델레예프(1834~1907·사진)는 서부 시베리아 토볼스크 시에서 토볼스크 고등학교 교장의 14명의 자녀 중 막내아들로 태어났다. 그해 그의 아버지는 장님이 됐고, 가족을 부양하기 위해 그의 어머니는 32㎞ 떨어진 곳에 있는 친척의 유리공장을 운영하기 위해 떠났다. 어머니가 없는 동안 병중의 아버지는 멘델레예프에게 읽기와 쓰기를 가르쳤으며 러시아의 영웅에 대한 이야기를 들려주었다. 어머니의 유리공장은 성공하였고, 모든 가족이 어머니가 있는 곳으로 이주했다.

멘델레예프가 7살이 됐을 때 유리공장에서 놀면서 들은 유리의 채색과정을 줄줄 외우는 것을 본 어머니는 멘델레예프를 어떻게 해서든 최고의 교육을 받게 하겠다고 결심했다. 1847년 아버지가 죽고, 이듬해 유리공장에 불이 나 폐허가 되자 그의 어머니는 아들을 대학에 보내기 위해 모스크바로 갔다. 그러나 출신지에 따라 입학이 제한됐기 때문에 대학교육에서 제외된 시베리아 출신인 그는 입학허가를 받지 못했다. 다시 상트페테르부르크의 대학들과 의학학교에도 입학을 시도했으나 역시 마찬가지였다. 결국 어머니가 죽기 10주 전에 교원양성소에 입학한 그는 1855년 우수한 성적으로 금메달을 수상하면서 교사자격을 얻었다.

그는 1857년 처음으로 대학에 들어갔고, 1859년 국비로 독일 하이델베르크대학교로 유학을 갔다. 1864년 상트페테르부르크대학 공업연구소 화학교수를 거쳐 3년 뒤 그 대학의 일반화학 교수가 되었다. 멘델레예프는 가장 위대한 업적으로 화학의 뼈대가 되는 주기율표를 만들었다. 또한 자신의 과학적 지식을 적용해 농작물의 질을 높이고 수확량을 늘리는 데 앞장섰다. 그뿐만 아니라 물리학, 기술학, 경제학, 측지학, 석유의 채굴과 정제, 음악, 사진 등에 이르기까지 멘델레예프의 관심 영역은 다양했다. 특히 멘델레예프는 경제학 관련 논문을 100여 편 남기기도 했다.

평생 실험과 연구에만 몰두했던 그에게도 사랑은 찾아왔다. 누나 올가의 주선으로 누나 친구인 여섯 살 연상의 페오즈바와 결혼했다. 아내는 늘 연구에 몰두하는 멘델레예프의 시중을 들었고, 그는 아내에게 미안한 마음으로 자신의 연구에 대해 이야기하고 같이 시간을 보내기를 여러 번 시도했다. 그러나 아내는 멘델레예프의 연구에 관심이 없었다.

1871년 주기율표를 만들고, 알려지지 않았던 원자도 찾아내는 등 큰 과학적 성과가 있던 그해 멘델레예프의 결혼 생활에 위기가 찾아왔다. 그는 아내에게 줄 수 없었던 모든 사랑을 그의 아들과 딸에게 아낌없이 쏟아 부었다. 두 사람의 다툼은 계속됐고 별거하기에 이른다. 혼자 사는 멘델레예프의 가사를 돌보기 위해 누나 예카테리나가 집에 와 있었다. 누나는 멘델레예프의 연구를 방해하지 않기 위해 늘 조심했다. 어느 날 미술원에서 공부하는 누나의 딸인 나데주다와 그의 친구 안나 이바노바 포포프가 멘델레예프의 집에 놀러 왔다. 멘델레예프는 조카 친구인 안나에게 한눈에 반했으나 아이가 둘인 유부남이 안나를 사랑할 자격이 없었다.

 
그러나 시간이 흐르면서 안나와 점점 가까워져 서로 사랑에 빠졌다. 멘델레예프는 안나의 아버지에게 결혼을 허락해줄 것을 요청했다. 안나의 아버지는 먼저 멘델레예프의 부인과 이혼할 것을 요구 했다. 멘델레예프는 아내를 찾아가 이혼을 요구했으나 거절당했다. 밤낮으로 그의 마음 속은 안나의 꿈으로 채워졌다. 그의 꿈은 때로는 환상이 됐다. 그의 동료들은 안타까워했다. "이런 정도라면, 그는 채 1년도 살지 못할 거야"라고 한 동료가 말했다. 죽어가는 멘델레예프의 모습을 본 아내의 "당신과 이혼해 주겠어요"라는 말에 이혼 조건에는 신경쓰지 않고 그는 도장을 찍었다. 이혼조건은 지금가지고 있는 집과 대학교수 급여 모두를 주겠다는 조건이었다. 아내와 이혼이 마무리되고, 1882년 1월 안나와 결혼했다.

이석희 교수·부산교육대 과학교육학과



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